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認識神經退化性疾病
(本篇同步刊登於2005/10/23自由時報醫療版E8/神經退化疾病 建置照護網路減輕衝擊)
◎發表日期:2005.08  文/ 神經內科主治醫師詹弘廷

  在腦神經內科的門診和住院服務中,常可發現一些步態蹣跚、智能減退、活動遲緩或手腳顫抖的中老年病患,或拖曳腳步或坐輪椅來尋求醫師診治,其中有許多病人是被診斷為「神經退化性疾病」。

  根據流行病學的統計,在西元2040年前,神經退化性疾病將取代癌症,在北美地區,成為死亡的第二大原因。神經退化性疾病也被稱為「靜默的流行病 (Silent Epidemic)」;發生時是在不知不覺之際,通常以老年人好發,由於患者在發病期間會逐漸與社會隔離,再加上目前相關的醫藥知識匱乏不足,所以社會大眾很少了解和注意。隨著人口結構的老化,神經退化病患也日益增加,對家屬、患者和社會大眾而言,無論是經濟、心裡和生活形態的衝擊、著實是難以估計和承擔的。

  阿茲海默症是最常見的神經退化疾病,主要病變在大腦皮質及海馬迴區的神經細胞,乙醯膽鹼量減少,其記憶、思考等認知功能減退,但因手腳等運動功能不受影響,才會有失智老人走失的情況。巴金森氏症是第二個常見的神經退化疾病,因中腦的黑質神經細胞退化,多巴胺量減少,因而有休息性顫抖、僵硬、動作遲緩等症狀。

  這兩種疾病一是以智力減退為主,一是以行動不便為主,本來是互不相干的。但是醫療的進步及生活水準的提高使得我們的壽命逐漸延長,阿茲海默症及巴金森氏症的病患也不例外。活得久,原來沒退化的部分也逐漸退化。活得久,服藥也越多,於是副作用也因之衍生。阿茲海默症與巴金森氏症就好像兩條平行的河流,慢慢的流,流得長遠之後,或逐漸匯合,或各送出支流與對方匯集,終究症狀都很類似了。

  目前,仍有許多重要的問題,讓醫學界頭痛不已,難以回答,例如,如何來界定神經退化疾病?如何分別正常的退化和病態性的退化?為何有些神經細胞比較容易受年紀或疾病的影響,而退化產生特有的症狀?為何相鄰的腦細胞卻有不同的退化,而進一步影響人類的心智、運動和體力種種特定的功能?不同的神經退化疾病,症狀雖有差異,但病因和病程是否相同?如何來減緩或預防神經細胞的退化?是否有特殊的藥劑,來改變退化的進行,甚至能逆轉神經細胞的衰退?

  東基位居全台最老化的台東社區(民國93年老人人口比率達12%,年長之慢性病盛行率為85%, 2004全縣人口240,373),因此如何面對神經退化疾病,建立連結社區的健康照護網路是個刻不容緩的工作。